Wednesday, 23 April 2014

Robert Lebeck: Welt

It doesn't happen often that, when leafing for the first time through the pages of a photo book, I'm so much taken up with what I'm looking at that I'm forgetting time and plunge into the world that is in front of my eyes. I'm not really sure why that is, I simply do then connect instinctively. To me, Robert Lebeck photographs as if he were painting. By this I mean that these images look arranged although I know them to be found - and that makes them stunning, exceptional, powerful. Moreover, given the fact that many of the scenes captured aren't extraordinary at all, this is nothing short of a miracle.
San Blas Islands, Panama, 1967 @ Robert Lebeck

Once Lebeck was asked to photograph Claudia Schiffer. She was very young then and inquired  politely. "Mr Lebeck, how do you think we should do the photos?" After quite a while, he said: "I thought with a camera."

And then there's the pic of Romy Schneider, in Quiberon, by the sea, that is accompanied by words that reveal an attitude that I have lots of sympathy for: "I'm not one for unscrupulous point-and-shoot photography. I think it's important to respect motifs. I always photographed Romy Schneider, for example, so that she was not distorted and so that I could come back again - even in the rehab clinic in Quiberon, and even shortly before her death."
Racibórz, Poland, 1985 @ Robert Lebeck

I thought it interesting to learn that Lebeck only in hindsight became aware that his photographs had something in common. "If you thumb through the colour photos of this book, you'll soon slip into Robert Lebeck's rhythm and eye. It is the rhythm of a stroll and a journey, and an eye that searches but doesn't stipulate", as Jochen Siemens put it.

Robert Lebeck's Welt is a truly rare tome. I say this because of the feelings his photos evoke in me. I do sense warmth and dignity, empathy and joy, meditativeness and pensiveness.
Bolshoi ballet dancers, Moscow, 1976 @ Robert Lebeck

Robert Lebeck in his own words:
"The only photographic training I had was reading the operating instructions for my first Retina camera."
 "A good photo is like life – multifarious, impressive and sometimes hard to take.“
 "A photographer is an eye and a memory, that's all."

Robert Lebeck 
German / English
stern Fotografie Nr. 75

Wednesday, 16 April 2014

Kate Moss by Mario Testino

"Este libro es un pequeño homenaje a alguien que me hace sentir muy afortunado por tenerla en mi vida. Kate me ha dado, a mi y a todos los que hemos tenido el privilegio de conocerla, más de lo que ella jamás podrá pensar o imaginar", dijo Mario Testino acerca de Kate Moss en una conversación con Patrick Kinmonth. Para el fotografo, la llegada de Kate Moss al mundo de la moda revolucionó todo porque ella "tenía una presencia totalmente diferente a la de las top models de la época."
No cabe duda, Kate Moss es una mujer muy fotogénica, esto es evidente en todas las fotos de ella. Entonces, qué hace las fotos de Mario Testino especial? Dice Kate Moss: "Tenemos la misma perspectiva de la vida y el mismo sentido del humor." Además: "Mario me llevó a otro nivel. Es como de la familia. Confianza y respeto, eso es lo que siento por él."
Marion Testino nació en 1954 en Lima, Perú. A finales de los años setenta, tras terminar sus estudios en America del Sur, se trasladó a Londres para comenzar su carrera como fotógrafo de moda profesional. Sus fotografías se han publicado en revistas como Vogue y Vanity Fair y se han mostrado en numerosos exposiciones alrededor del globo. Kate Moss by Mario Testino es su décima publicación.
Kate Moss by Mario Testino
Alemán, Inglés, Francés, Español
Taschen, Colonia 2014

Wednesday, 9 April 2014

A photograph or a painting?

Violent protests in Caracas 
Photo: EPA 

Sometimes, a photograph hits me instantly. It so happened with the one shown above. I felt reminded of a staged scene by Jeff Wall. But this picture was not staged, it was real. I assume that because I came across it in a newspaper. Needless to say that given all the modern tampering possibilities, this is probably not the most reliable indicator. Nevertheless, I've decided to believe that the photograph shown was evidence of what the photographer had observed during violent clashes in Caracas. 

How come I was so fascinated by this image? Here are my guesses: it did not strike me as a current press photograph; it looked more like a painting than a photograph; there seemed to be some timeless quality about it ... and that I thought great and odd at the same time for a press photograph and timelessness rarely go hand in hand. 

By the way, here's the newspaper-link.

Wednesday, 2 April 2014

Army Of One

In Army Of One, Elisabeth Real, born in 1979, a freelance photographer based in Switzerland, tells the story of six American soldiers whose lives have been irreversibly altered by the war in Iraq, says the blurb. In the intro I however read that "this book tells the story of my brother-in-law and three of his unit comrades".

Here's how Elisabeth Real started off: "As a liberal European photo student, I don't understand why someone would join the Army voluntarily, to fight in a war that makes no sense to me, risking his life for no good reason." And so she asks Timothy McClellan, the brother of her future husband Erin, who at twenty-one had just become a father, the questions that were then on her mind. "What do you do all day when you're over there? Do you like being a soldier? Do you feel this war is necessary? Do you support Bush?"

More than 1 million Americans served in the Iraq war alone, 4,488 died while serving (this figure does not include the suicides in war or after returning), at least 114,000 cilvilians were killed, high rates of post-traumatic stress disorders, a disturbing rise in homelessness among veterans are some of the consequences of the Iraq war. 

"This project is an attempt to break down all these numbers and statistics and focus on the single soldier ... I wanted the veterans to understand that they owned their testimony and that this project was a collaboration." And this is precisely what the book is all about: it gives an account of what is on the minds of these veterans.
US Army Specialist Timothy McClellan
Copyright 2013 by Elisabeth Real

Take Timothy McClellan for instance. He joined the army because his grandpa, who was his idol, was in the Korean War. And also because the army would pay for college. That sounds so terribly banal that ...  well, why should I be interested in such a guy? Because he has gone through what many others will not go through? That is certainly true but is that enough for interesting reading? I'm not so sure and readily admit that quite a lot I read in this work I didn't think worth telling ... yet again and again I came across passages that I've found most revealing and a devastating critique of the official war-rhetoric:

"I didn' really think of anything as I was shooting them. Just that they were targets. I looked at it just like it was training. I've never thought about his family or anything or what his life was like or what it would be like if I let him live, I don't worry about that stuff, I just do my job."

"... I spent about three weeks in Fort Hood waiting to go on leave. You just go through reintegration training during that time. They give you classes, like, don't beat your wife, don't beat your kids, be patient, don't shoot anybody, don't drive on the wrong side of the road, you don't have any authority anymore ...Stuff like that. It's common sense! Some people just don't get it, that they can't pull a gun on anybody they want anymore; they can't treat people like they treat Iraqis, but some people have a tough time. I did experience that fellow soldiers have stepped over the line and were more brutal and abusive than they should have been, yeah, but I don't want to talk about it."

"I love America, you know. I am a patriot. I want the best for America, but I don't feel like anything I have done has made it any better. Some people say they joined the Army because they want to serve their country, but I don't think they really did. I've never met anybody who actually said that."
Killeen, Texas, USA
Copyright 2013 by Elisabeth Real

Looking at pictures like the one of the street scene of Killeen, Texas, or the swimming pool below reminded me of my time in 29 Palms, California, home of the Marine Corps Air Ground Combat Center where soldiers like the ones portrayed in Army Of One went through training for the war in Iraq. Seeing these guys in supermarkets or fast food joints and imagine them soon being sent off to Iraq (and probably not coming back alive) felt very weird: they all seemed so regular sporting their tattoos and munching their nachos - very much like the ones in this book. It is the combination of pictures and stories that gives Army Of One a somewhat surreal aura - only that it is in fact very real.
US Army Veteran Tom Edwards 
Copyright 2013 by Elisabeth Real.

Elisabeth Real
Army Of One
Six American Veterans After Iraq
Scheidegger & Spiess, Zurich 2013

Wednesday, 26 March 2014

Bailey's Stardust

"David Bailey hatte in seinem Leben nur zwei Liebschaften: Photographie und schöne Frauen", schreibt Brian Clarke (ein dummer Satz, denn Bailey lebt immer noch) im 1980 im Schirmer/Mosel Verlag erschienen Band "Mrs. David Bailey". Es ist dies mein allererstes Fotobuch gewesen und ich fand und finde die Aufnahmen der aussergewöhnlich schönen Marie Helvin-Bailey sehr ansprechend. Genauer: ich finde Marie Helvin wunderschön, die Aufnahmen gefallen mir einfach, aber es ist Marie Helvin und nicht den Aufnahmen von ihr, der meine Aufmerksamkeit gilt. Und genau das ist das Sonderbare oder das Magische an der Fotografie: wir glauben die reale Person anzusehen, während wir doch nur zwei-dimensionale Reduktionen einer drei-dimensionalen Wirklichkeit vor Augen haben

Mein zweiter Bezug zu David Bailey ist Michelangelo Antonionis "Blow Up", dessen Hauptdarsteller, David Hemmings, einen Fotografen spielt für den Bailey Pate gestanden haben soll.
Francis Bacon 1983 @ David Bailey

Als ich mir Anfang März David Baileys Retrospektive (auf der Bailey's Stardust beruht) in der Londoner National Portrait Gallery anschaute, fragte ich mich immer mal wieder, ob es an den Dargestellten (Francis Bacon, Kate Moss, die Rolling Stones, David Bowie zusammen mit Susan Sarandon, Catherine Bailey etc.) lag, dass mir viele der Porträts gefielen oder an Baileys Fotokunst. Vermutlich an Beidem.

"Dass er als Fotograf vom Porträt her dachte, war David Baileys visueller Sensibilität in vielerlei Hinsicht förderlich", schreibt Tim Marlow in seinem Essay über "Bailey und die Porträtfotografie". Und weiter: "Es war keinesfalls nur so, dass er mit vielen seiner Models schlief, sondern er arbeitete mit ihnen erkennbar zusammen, er sympathisierte mit ihnen, stellte sie nicht als Puppen dar, sondern als Menschen und liess Aspekte ihrer Persönlichkeit durchschimmern." Woran das Marlow genau fest macht, dass Bailey mit ihnen erkennbar zusammen arbeitete, ist mir nicht wirklich erkennbar.

Ein Kapitel von Bailey's Stardust ist dem ehemaligen Model, "Ehefrau, Muse und Mutter seiner drei Kinder", Catherine Bailey gewidmet, die er im Laufe der Jahre immer wieder und in ganz unterschiedlichsten Zusammenhängen fotografiert hat und die auf die Frage, ob sie sich als Objekt benutzt fühle, antwortete: "Um Himmels willen, nein, ich habe alles unter Kontrolle. Immer!"
Kate Moss 2013 @ David Bailey

Von 2001 bis 2005 fragte Bailey die Besucher seines Ateliers, ob sie bereit wären, sich nackt fotografieren zu lassen - keiner lehnte ab. Das Shooting dauerte 10 Minuten, die Teilnehmer wurden aufgefordert sich auf eine Markierung, etwa zwei Meter vor Bailey's Kamera, zu stellen. Der Hintergrund war bei allen weiss ausgeleuchtet. "Diese konsistente Vorgehensweise, die Bailey als 'erzwungene Demokratie' bezeichnete, sollte gewährleisten, dass die einzige Variation von den Menschen selbst kam." Einer der Abgebildeten ist der Rentner "Prince Albert", vielfältigst am ganzen Körper tätowiert, mit lackierten Fingernägeln, das ganze Gesicht und die Schamgegend behängt mit Ringen in den unterschiedlichsten Grössen. Speziell dieser, doch auch all die anderen, die an diesem  "Democracy"-Projekt teilnahmen, hätten keinen Bailey gebraucht, jeder andere Fotograf hätte sie auch so ablichten können. Nur: die Idee war von Bailey, und die Ausführung ebenso.

Dieser Band dokumentiert eindrücklich, dass David Bailey nicht "nur" ein Modefotograf ist; man findet hier Aufnahmen aus dem Sudan, Papua-Neuguinea, Nagaland, von Aborigines, Schädeln und und und ... die mich vor allem ansprechenden finden sich unter dem Titel "Künstler", und da besonders die Porträts von Baileys Fotografen-Kollegen und ganz speziell die von Manuel Alvarez Bravo, Don McCullin und Bill Brandt.

Bailey's Stardust
Prestel Verlag
München London New York 2014

Wednesday, 19 March 2014

Emil Schulthess

Sonnenuntergang über dem Sepulveda Boulevard
Los Angeles, Kalifornien, 1953

Emil Schulthess lebte von 1913 bis 1996, seine Basis war die Schweiz, doch das globale Unterwegssein war ihm Lebenselixier, schreibt Martin Gasser im Vorwort dieses prächtigen Bandes. Seine vielen Reisen legen denn auch Zeugnis davon ab, dass er in der Tat getrieben war "von unbändiger Abenteuerlust und dem Drang, mit seinen Kameras die letzten weissen Flecken auf der Weltkarte zu erforschen, mit dem Ziel, den Betrachtern seiner weltweit vertriebenen Foto-Reiseberichte präzise Fakten vorzulegen und immer mehr Zusammenhänge gleichzeitig zu präsentieren." Gasser weist auch darauf hin, dass Schulthess ein anderes Verständnis von Fotografie hatte, als die damals tonangebenden Gotthard Schuh, Jakob Tuggener und Werner Bischof, die einer subjektiven, künstlerischen Auffassung anhingen. "Für Schulthess war Fotografie nicht persönlicher Ausdruck, sondern ein Abbild der realen Welt, wie er sie wahrnahm und wie er sie unter Einsatz aller ihm zur Verfügung stehenden Mittel seinem Publikum vor Augen führen wollte."

Emil Schulthess war ein Einzelgänger, "ein selbsterzogener Wissenschaftler" (L. Fritz Gruber), mithin ein Mann ganz nach meinem Geschmack, weshalb ich denn auch diesen Band positivist gestimmt angegangen bin. Den Auftakt bildet Schulthess' wohl berühmteste Aufnahme, sein Panoramabild der Mitternachtssonne, aufgenommen im nordnorwegischen Hekkingen im Juni 1950. Es setzt sich aus 24 zu Streifen beschnittenen Einzelbildern zusammen, die zusammen die Sinuskurve der Sonne abbilden. Die Mitternachtssonne wurde sowohl in Europa als auch in den USA veröffentlicht, der hauptsächlichste Grund für ihren Erfolg lag in ihrer Komposition. Schulthess stellte die Kamera so auf, "dass die Sinuskurve der Mitternachtssonne über eine abwechslungsreiche Landschaft aus Meer und Inseln zu liegen kam und diese in ein reizvolles Chiaroscuro tauchte. Schliesslich ergaben sich dank dem Farbfilm spektakuläre Effekte im Himmel und auf dem Wasser....".

Alexis Schwarzenbach hat "den umfangreichen schriftlichen Teil des Schullthess-Archivs gesichtet, aufgearbeitet und in eine ausführliche Biografie des Fotografen geformt", schreibt Martin Gasser. Anzunehmen ist, dass er sich darüber hinaus auch mit den Fotos beschäftigt hat.

Schulthess machte eine Lehre als Grafiker, in seinem letzten Lehrjahr bekam er die Möglichkeit die Photoklasse von Hans Finsler als Hospitant zu besuchen. Finsler war der Neuen Sachlichkeit verpflichtet. "Das Ei hat eine vollkommene Form. Es ist ein ideales Objekt der Fotografie", war sein Credo. Hugo Loetscher präzisierte: "Das Ei, das Finsler photographierte, war nie das Ei, das ein Huhn legt, nicht das Ei, das eine Bäuerin aus dem Nest holt, und auch keines, aus dem ein Küken schlüpft, und schon gar nicht ein verschmutztes Ei, sondern es war ein Studio-Ei, poliert, ohne Milieu und Geschichte." Für Schulthess war zentral, dass Finsler in ihm "den Ernst gegenüber dem Objekt" weckte.

Der vorliegende Band enthält unter vielen anderen auch Aufnahmen aus der Sowjetunion. Faszinierend fand ich unter anderem, dass die Strasse zwischen Tschopp und Kiew aus dem Jahre 1968 (Seiten 210/211) genau so aussieht, wie zu dieser Zeit wohl auch eine Strasse irgendwo in den USA ausgesehen hat. Und dass die Potemkinsche Treppe in Odessa, ebenfalls 1968 aufgenommen (Seite 228), auf mich wie ein Bild von Cartier-Bresson wirkt. Und ... nein ... selber schauen ... und sich seine eigenen Gedanken machen ... es lohnt sich ...

Er fühle sich, so Schulthess, "immer wieder dem dokumentarischen, der wahren  Natur verpflichtet ... Ich glaube daran, dass wir im Grunde genommen die Natur selbst nie übertreffen können - sie wird uns immer, auch mit unserer hochentwickelten Technik, überlegen und Vorbild sein." Diese Haltung glaubt man ganz besonders zu spüren, wenn man sich die Bilder, die unter dem Titel "Sonne, Mond und Sterne" am Schluss dieses eindrücklichen Werkes versammelt sind, auf sich wirken lässt

Emil Schulthess
Fotografien 1950-1990
Fotostiftung Schweiz
Limmat Verlag, Zürich 2013

Wednesday, 12 March 2014

HADID Complete Works 1979-2013

When looking at photographs, I usually want to be told what is in front of my eyes and by this I do of course not mean that when a photo shows a dog that I need to be told that I'm looking at a dog. In other words, when it is obvious what the photograph shows, no explanation is needed.

In regards to Zaha Hadid's projects and buildings I'm perfectly able to enjoy what my eyes are showing me without extended commentary from architects or knowledgeable art historians. This is however not to say that the informed words that Philip Jodidio contributed to this remarkable tome should not be paid attention to - quite the contrary.
Zaha Hadid graduated in 1977 from the Architectural Association School of Architecture in London, and founded Zaha Hadid Architects in 1979. In 2004, she became the first woman to receive the Pritzker Architecture Prize. The blurb of HADID: Complete Works 1979-2013 describes her as "a wildly controversial architect whose work remained largely unbuilt for years, despite awards and critical acclaim." The volume shows buildings, furniture, and interior designs with in-depth texts, spectacular photos, and her own drawings.

Looking at these photographs I again and again felt like exclaiming: Wow, this is just great, unbelievable, incredible, stunning! Without pause, I marvel at these forms, designs, and contours. And as satisfying as it must be to find oneself inside the completed buildings, I have the hunch that it might probably feel even more special to look at them from the outside.
Today, Zaha Hadid Architects is a 300-strong office. I was surprised to learn that despite the fact that since the very beginning of her career she had been widely respected (she taught at the most illustrious universities) only very few were prepared to give her the chance to actually build. "Indeed, until a recent date, her built work might have been considered decidedly scarce by the standards of world-class architects. The first patron for one of he built works was Rolf Fehlbaum, chief executive officer of the furniture company Vitra" for whom she completed the Vitra Fire Station.
Eli & Edythe Broad Art Museum, Michigan State University © ZHA

HADID: Complete Works 1979-2013 demonstrates impressively how Zaha Hadid, as editor Philip Jodidio puts it, "has architecture set free". There is nothing to add to that - simply enjoy the visual pleasure that this extraordinary work is offering!

Complete Works 1979-2013
Taschen, Cologne 2013