Wednesday, 22 February 2017

On Travelling & Destinations

The journey is the destination, as the saying goes, and that essentially translates into that one should enjoy the travelling and to not impatiently wait for the final destination. But how do you that in a tube, at an altitude of 10 000 meters, with three guys in the row behind you who are just getting to know each other and do not seem to tire of sharing insights of the most dull nature possible? How's the weather in Switzerland in July? Difficult to say ... Indeed!
Sigulda, Latvia, July 2016

Many years ago, I embarked on a bus trip from Bangkok to Ban Phe where the pier to Ko Samet is located. I was with a couple from Munich who were seasoned travellers and fond of local transport.  This bus trip would be fascinating, they said, and fell immediately asleeep as soon as we took off. 

Of this I felt reminded when last summer I took the train from Riga to Sigulda. I didn't see anybody sleeping – the trip lasted not much more than an hour – but most of my fellow passengers stared at their mobile phones or at their notebooks. Why don't they stay home? I said to myself and felt determined to thoroughly enjoy the journey by contemplating the passing landscape. The problem however was that there wasn'r really much to see for there were only endless rows of trees in front of the windows. 
Jurmala, Latvia, July 2016

When I finally reached my destination, the Sigulda train station, I asked for the city centre. And was told that it was where I just happened to be.

Wednesday, 15 February 2017

In Lat Krabang

Since my old Bangkok neighbourhood (the lower Sukhumvit area) underwent quite some drastic changes (the two hotels where I used to stay disappeared), I resorted to Lat Krabang, a suburb, with excellent connections to the airport rail link to town. Until recently, I did not see much of the place apart from the hotel and the shops and restaurants nearby. When however one day I stayed at another than my usual hotel I discovered a rather different Lat Krabang.
Back from a bath in the river on the other side of the street

A Thai lady in her sixties sitting in front of her house started to talk to me as I was passing by. She had lived in London for twenty two years and moved back to Lat Krabang twenty years ago. She was missing the English weather, she said. Much has changed here, she added, we used to go by boat to town. Nowadays the rail link is much faster and cheaper.
Flower pots between the highways

The next day I watch from a bridge over one of the canals a longtail boat approaching at high speed and then slow down. The guy steering the boat now gets up and examines a green sea of water plants (a plot of around 150 square meters, I'd say) that separates one canal from the next. He then moves the boat back to the middle of the canal, revs up the engine and off he goes at an impressive speed ... and makes it through the plants, accompanied by the sounds of splintering roots, in one go!
About ten minutes later, a seconds boat arrives on the scene. The boatman also examines the sea of water plants and decides not to try it. Too bad, for this time I'm quite certain I'd have the camera ready ...

Wednesday, 8 February 2017

Baltic Encounters

Tartu, City Center, August 2016

My bachelor project was on soldiers, the young woman who works at my Tallinn hotel says. A visual project, she adds. Can I see it? She shows me her photographs on the hotel computer and elaborates: There are twelve ways human beings react to problems and show emotions. They might respond with, say, curiosity, sorrow or confidence. So I modelled ceramic figures expressing these twelve different emotions. Then I took photographs of the small figures and enlarged them. These large size pictures I plan to hang on a museum wall. And, I will place the small ceramic figures next to the photographs. I want to make it clear that the photographs are not the reality but that the ceramic figures are.

Brilliant, I say and she beams with pleasure but why do you call it soldiers? Because the media condition us to behave like soldiers.
Tartu, City Center, August 2016

Going by bus is terrible in Estonia, no space not even to stand, says a German student in a coffee shop in Tartu. You haven't been to Istanbul, smiles her Turkish colleague.

My own bus rides were pleasent but I was told that they definitely will be different once school starts.
Tartu, City Center, August 2016

She never felt at ease when on a plane, says my fellow passenger on my flight from Riga to Zurich, but then she decided to go parachuting. She jumped together with her instructor. She wouldn't do it again, she says, but since then she is not any more afraid of flying ...

Wednesday, 1 February 2017

What my camera helped me see




Holding a camera in my hand I notice what I otherwise probably would not notice or pay attention to. As Dorothea Lange famously said: A camera teaches you how to see without a camera.

The above pics were taken near Santa Cruz do Sul, Rio Grande do Sul, Brazil, in January 2017.

Wednesday, 25 January 2017

Die Erde und Ich

In Zeiten, in denen die Massenmedien uns mit ihren personalisierten Versionen von Geschichte füttern – ganz so als hinge das Schicksal unseres Planeten von einigen wenigen, sogenannt wichtigen Menschen ab – , scheint mir besonders nötig, das grössere Ganze nicht aus den Augen zu verlieren

Die Erde und Ich versammelt zwölf helle, von James Lovelock zusammengebrachte Köpfe, die ein breites, mit Illustrationen versehenes Themenspektrum aus Erd- und Humanwissenschaften abdecken und will Hilfe leisten "auf dem Weg in eine vom Wissen geprägte, aufgeklärte Zukunft."

So führt der Astronom Martin Rees unter anderem aus, dass der Planet Erde 4,5 Milliarden Jahre alt ist und sich während der längsten Zeit seiner Existenz nur ganz allmählich verändert hat. "Kontinente verschoben sich, die Eiskappen wuchsen und schrumpften, immer wieder entstanden biologische Arten, machten ihre Evolution durch und verschwanden wieder." Die Veränderungen der letzten tausend, und speziell der letzten 50 Jahre, waren jedoch dramatisch. Das Schicksal unseres Planeten, so Rees, werde in den nächsten hundert Jahren entschieden.

Schon mal von Fred Hoyle gehört? Rees stellt dessen Erkenntis, dass die Grundbausteine der Planeten und der Lebewesen, die Atome, in den Sternen geschmiedet werden, auf eine Stufe mit Charles Darwins Idee über die Evolution der Lebewesen.

"Um seine bahnbrechende Erkenntnis zu verstehen, muss man zunächst einmal wissen, was die Sonne und die anderen Sterne leuchten lässt. Sie funktionieren mit Kernenergie: Die Atome des Wasserstoffs, des einfachsten Elements, werden durch die Verschmelzung ihrer Kerne zu Helium. Diese Kernfusion läuft im Inneren der Sterne kontrolliert ab und lässt die Sonne schon seit 4,5 Milliarden Jahren leuchten. Aber in weiteren 6 Milliarden Jahren wird der Brennstoff zur Neige gehen. Dann wird die Sonne als Riesenstern aufflammen, ihre äusseren Schichten wegschleudern und als sogenannter weisser Zwerg ihrem stillen Untergang entgegengehen."

Der Autor Fred Pearce fördert Verblüffendes zum Bevölkerungswachstum zutage. So würde man etwa im streng muslimischen Iran, in dem religiöse Führer häufig grosse Familien fordern, ein hohes Bevölkerungswachstum erwarten. Das Gegenteil ist der Fall: "In Teheran haben Frauen heute weniger Kinder als ihre Geschlechtsgenossinnen in New York oder London." Auch die weit verbreitete Auffassung, Frauen würden erst dann weniger Kinder bekommen, wenn sie der Armut entronnen oder besser gebildet seien, entspricht nicht der Realität. Doch nicht überall sinkt die Fertilitätsrate. Ausnahmen bilden etwa der traditionell patriarchalische Nahe Osten sowie das ländliche Afrika, wo Kinder bei der Feldarbeit nützlich sind.

Die Erde und Ich ist ein vielfältig informatives Buch. Auf höchst anschauliche Art und Weise erzählt es von Sonnen und Superstürmen, Ameisen und Elefanten, dem Zusammenspiel der Moleküle und vielem anderem mehr. Vor allem aber – und das ist der Hauptgrund, weshalb ich dieses Buch ungemein schätze – macht es mich auf Dinge aufmerksam, auf die ich von mir aus wohl gar nie gekommen wäre. "Es ist kein Zufall, dass unsere Standardmasseinheit, der Meter, ganz grob der Grösse eines Menschen entspricht. Er ist ungefähr zweimal so lang wie ein Baby und halb so lang wie ein ausgewachsener Mensch. Die Vorstellung, die Grundeinheit für unsere alltäglichen Messungen wäre ein Hundertstel der Milchstrassenausdehnung oder die Länge eines Ameisenbeins, wäre doch seltsam", schreibt die Naturwissenschaftlerin Lisa Randall.

Der Glaube der Aufklärung "an die einzigartige Stellung des Tiers namens Mensch" hält der Philosoph John Gray für wenig begründet. Die Aussichten für unseren Planeten erachtet er als ausgesprochen düster, denn dafür wäre eine kollektive Rationalität von Nöten, die alles bisher Dagewesene übersteigt. "Der Gedanke, dass so etwas möglich ist, hat keine rationale Grundlage." Wohl wahr, doch man sollte die Rationalität auch nicht überschätzen, denn dass es uns und die Planeten überhaupt gibt, hat möglicherweise auch keine rationale Grundlage.

So weist etwa Nobelpreisträger Eric Kandel auf die Bedeutung des Unbewussten hin. "Statt mit Vernunft zu einer bevorzugten Haltung oder einer bestimmten Handlungsweise zu gelangen, sollten wir zulassen, dass die für uns richtige Lösung durch einen weniger bewussten, aber nicht weniger begründeten Prozess an die Oberfläche steigt. Schlaf trägt dazu bei, Gefühle ins Gleichgewicht zu bringen. Wenn es also um eine wichtige Entscheidung geht, sollten wir sie im wahrsten Sinnes des Wortes überschlafen."

Fazit: Ein wunderbar anregendes Buch, das einen das Staunen lehrt!

James Lovelock et al
Die Erde und Ich
Taschen, Köln 2016  

Wednesday, 18 January 2017

Taking photographs at Marin County Civic Center




These photographs were taken on 27 December 2016 at Marin County Civic Center, designed by Frank Lloyd Wright, in San Rafael, California. 

Wednesday, 11 January 2017

A Crack in the World: Five Acres in Mariposa

Reading the title of this tome, I immediately felt reminded of Leonard Cohen's lines
"There is a crack, a crack in everything
That's how the light gets in."

The focus of the photographs in this book is indeed the light. But isn't this always the case when it comes to photography? For to photograph means, literally, to paint or to draw with light.

I must admit that I've never really understood what that means for I've always thought that one paints with a brush or that one draws with a pencil – but with light?

Needless to say, light is crucially important when one is photographing. So what is the photographer doing with light? Using it, and getting used by it, I'd say. And that, to my mind, is different from painting.

Barbara Kyne's photographs were taken between March 2013 and April 2016 not far from the small town of Mariposa in the foothills of the Sierra Nevada mountain range in California. „This body of work ... imagines what the consciousness of plants might be. What do they know? How do they feel? How do they interact with other species?“ are the questions on Barbara Kyne's mind. And while I find these questions fascinating to explore and also understand that quite some thinking went into this project, I do wonder how a camera could shed light on such riddles.

For the full review, see here